美肌に欠かせないアミノ酸

シワをなくすアミノ酸

シミやしわが少なくて潤いと弾力のある肌、美肌は女性にとって永遠のテーマです。いえ、男女を問わず美しく健康な肌を誰しも保ちたいと思います。美白化粧料は多くの女性達にとっては夏の必需品になっています。また、アトピー性皮膚炎による皮膚の異常なかゆみや荒れは、アトピー性皮膚炎を患っている方々にとって切実な悩みです。

肌というと顔.........と考えがちですが、皮膚は全身を覆って、体内から勝手に水分が蒸散してしまうのを防いでおり、第一の役割は外界の異物に対するバリアとしての機能です。どんなに清潔にしても、私たちが日常生活で雑菌との接触を免れることは出来ません。目に見えない埃とともに、空中にも菌が浮遊していますし、手にしたものの多くに雑菌がついていると考えてよいでしょう。よく肥えた土壌では、1グラム中に数十億個の菌が生息しているといいます。体内にこれらの雑菌などの異物が侵入してしまった場合には、体内の免疫細胞や抗体による免疫反応が働いて身体はその州市化や除去をします。しかし、体内に雑菌や異物を侵入させないことが先ず重要で、皮膚はその目的に適した巧妙な構造になっています。

身体を守るバリア角質層

皮膚の一番外側の角質層は、ケラチンというタンパク質を細胞内に溜め込んだ細胞が緻密に折り重なった構造をしています。細胞といいましたが、正確には、ケラチンを充満させるために細胞核も消失して、さらに細胞内の水分もほとんど捨て去ってしまったタンパク質のかたまりで出来た扁平な敷石のような構造物で、いわば細胞の死骸です。でもこのわずか0.01~0.02ミリメートルの厚さしかない角質層が、私たちの身体の一番外側で異物の侵入を防いでくれているのです。

角質層が防御機能を発揮するのは、ケラチンの力が大きいのです。まず、ケラチンは水に溶けません。また、ケラチンは分子同士が互いに強く手を結びあって、全体として隙間の小さい緻密で固い構造を作っています。このようなケラチンの特徴は、ケラチンに含まれるアミノ酸、システインの性質によるものです。アミノ酸の中でもシステインは硫黄(元素記号でいうとS)を含む特殊なアミノ酸で、別のシステインの「S」と手をつないで「S-S」という形で強く結合する性質を持っています。この強い結合力が、皮膚の角質に適したケラチンの性質の基礎になるものです。

さて、ケラチンは水に不溶性で曲面の高い分子集合体であるわけですが、水が皮膚のバリア機能にとって不要ということではありません。それどころか、水分が無いとバリア機能はかえって低下します。それは、角質を作る一つ一つの敷石状の単位をきっちりと結合させるのには、皮脂に加えて一定の水分が必要だからです。乾燥し過ぎると角質の緻密性がかえって低下してしまいます。

乾皮症やアトピー性皮膚炎などの乾燥肌の状態では角質層中のアミノ酸量の減少が認められます。健全な角質層の維持に必要な水分、それを保っている物質は天然保湿因子(NMF)と総称されています。

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